SC prévoit de diviser le DHEC en divisions santé et environnement

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Le Département de la santé et du contrôle environnemental de SC est l’une des plus grandes agences de l’État.

Au cours des plus de 30 ans que Genia Timmons a traité avec le département de santé mentale de Caroline du Sud, elle a presque toujours trouvé des membres du personnel de l’agence prêts à l’aider à résoudre les problèmes et les défis auxquels elle était confrontée.

“Je n’aurais pas pu être moi-même sans eux”, a déclaré mardi le résident de Florence. “Tout le monde a besoin de quelqu’un à qui parler, qu’il l’admette ou non.”

Les commentaires de Timmons lors d’une audience législative en Colombie faisaient partie d’une cascade de préoccupations qui ont fait surface concernant les projets de dissolution du ministère de la Santé et du Contrôle de l’environnement de SC.

L’effort de démantèlement de la DHEC, une agence avec un large éventail de fonctions, se concentre sur les efforts visant à fournir une protection plus efficace de la santé et de l’environnement. Selon la proposition, le département d’État de la santé mentale, l’agence qui a aidé Timmons, serait intégré dans une agence de santé plus grande qui comprend la division de la santé du DHEC. La division environnementale du DHEC deviendrait sa propre agence.

La nouvelle agence de santé serait plus du double de la taille de l’actuel Département de la santé mentale. Les critiques ont déclaré au panel du comité des voies et moyens que la taille plus grande rendrait plus difficile pour les gens d’obtenir le service auquel ils sont habitués. Beaucoup ont dit que le Sénat de l’État, qui a approuvé le projet de loi sans audiences approfondies, a agi trop rapidement.

“Cela ne fonctionnera pas”, a déclaré Darren E. Rogers Sr., qui siège au conseil local du département de santé mentale du comté de Lexington. « Et je suis ici pour vous dire qu’en tant qu’homme d’affaires du comté de Lexington, il n’est pas nécessaire de faire preuve de bon sens pour comprendre cela, même si le bon sens n’est plus quelque chose qui pousse sur le buisson de tout le monde.

« S’il vous plaît, ne considérez pas cela. S’il vous plaît, n’approuvez pas cela.”

Malgré le tollé, le sous-comité des voies et moyens a voté pour envoyer la mesure au comité plénier. Mais la critique aurait pu réussir à soulever suffisamment de questions pour tuer le projet de loi avant que la législature ne s’ajourne pour l’année.

Rompre une grande agence

Avec huit jours restants dans la session législative, beaucoup de travail est nécessaire sur le projet de loi, a déclaré Rep. Gilda Cobb Hunter, une démocrate d’Orangeburg qui préside le sous-comité.

“Franchement, déplacer quelque chose de cette ampleur en ce moment n’est pas vraiment prudent”, a-t-elle déclaré, notant que des questions subsistent après la réunion de deux heures. “Vous ne pouvez pas avoir ce genre de changement massif en si peu de temps sans affecter les services.”

Le sous-comité a amendé le projet de loi mardi. L’amendement demande toujours la création d’agences distinctes pour l’environnement et la santé et le transfert de la santé mentale sous l’agence de santé. Mais il ajoute des détails sur la façon d’accomplir la tâche compliquée de dissoudre et de former de nouvelles agences, en s’appuyant sur les comités et le Département de l’administration de SC pour l’aider. Il retarde également la date effective de la rupture de deux ans, jusqu’en 2024.

Maintenant, les questions et les modifications au projet de loi doivent être discutées en comité plénier, et la Chambre doit adopter la mesure. gouv. Henry McMaster devrait également signer la facture.

Les directeurs d’agence qui ont pesé sur la proposition de rupture du DHEC mardi ont déclaré que ce n’était pas leur travail de dire si la scission était une bonne idée. Mais le directeur du DHEC, Edward Simmer, a déclaré qu’il était logique de placer le département de santé mentale dans une nouvelle grande agence de santé.

«Nous sommes convaincus que le regroupement de la santé publique, de la santé mentale et de la toxicomanie dans une seule agence contribuera à améliorer la santé des Caroliniens du Sud dans tout l’État, permettra des approches plus efficaces et efficientes face à ces crises graves et finira par conduire à une meilleure résultats », a-t-il dit.

La DHEC est l’un des rares départements du pays à combiner les services de santé et d’environnement sous un même toit. Les critiques disent que cela signifie que l’agence a eu du mal à répondre de manière adéquate aux principaux défis environnementaux et sanitaires. C’est une plainte de longue date qui a suscité de nombreux efforts infructueux au fil des ans pour créer un service de l’environnement distinct du service de la santé.

Parmi les problèmes qui ont hanté le DHEC figure l’incapacité de l’agence à résoudre les menaces de longue date à l’eau potable dans les petites communautés, y compris un quartier au sud-est de Columbia qui a attendu 20 ans pour de l’eau potable sans plomb. De nombreux petits systèmes d’eau potable ont pendant des années enfreint à plusieurs reprises les lois sur l’eau potable, mais les amendes ont été légères et les problèmes ont persisté, a rapporté l’État en 2019.

Les critiques ont également critiqué l’agence lors de la pandémie de coronavirus en 2020 pour ne pas avoir divulgué rapidement des informations qui auraient pu informer les gens sur l’endroit où les épidémies se produisaient. De plus, le directeur du département a démissionné pendant la pandémie et le conseil n’a pas trouvé de nouveau chef pendant des mois, laissant un directeur par intérim en charge. Plus tard, sous la direction de Simmer, l’agence a attaqué plus agressivement la pandémie de coronavirus.

Comment briser le DHEC fonctionnerait

Cette année, dirigée par le puissant Sen. Harvey Peeler, un républicain du comté de Cherokee dont la famille a dirigé pendant des années une laiterie bien connue, la législation a été rapidement adoptée par les comités et a été approuvée.

Mais les écologistes et les défenseurs des soins de santé se sont plaints de ne pas avoir eu la chance de prendre la parole lors des audiences du Sénat, exprimant leur appréciation mardi que la Chambre leur ait accordé une audience complète.

Selon le plan de Peeler, la division environnementale du DHEC deviendrait sa propre agence, directement responsable devant le gouverneur plutôt qu’un conseil nommé. Certaines des tâches environnementales du DHEC incomberaient au ministère de l’Agriculture. D’autres tâches du Département des ressources naturelles de SC – à savoir la recherche sur l’eau – reviendraient au DHEC.

Le côté santé du DHEC, avec plus de 2 000 travailleurs, fusionnerait avec le Département de la santé mentale du SC et le Département des services d’abus d’alcool et d’autres drogues. Le nouveau département, qui sera également une agence du cabinet du gouverneur, compterait environ 6 000 employés.

Alors que beaucoup aiment l’idée de séparer les volets santé et environnement du DHEC, la proposition de créer une grande agence de santé qui inclut la santé mentale est une autre affaire. Il pourrait en coûter 18 millions de dollars au départ pour démanteler l’agence, selon les estimations.

“Vous faites un méga-département”, a déclaré Bill Lindsey, président de l’Alliance nationale sur la maladie mentale en Caroline du Sud, avant la réunion. “Pour moi, c’est juste mauvais.”

Les écologistes ont également appelé à la prudence. John Tynan, directeur des Conservation Voters de Caroline du Sud, a déclaré que des inquiétudes subsistaient concernant la surveillance de la protection de l’environnement.

Le plan enlève certaines tâches au ministère des Ressources naturelles de SC et les confie au DHEC. En conséquence, l’État pourrait perdre des freins et contrepoids sains entre les deux agences, selon les critiques. On craint également de perdre le droit de faire appel des permis environnementaux auprès du conseil d’administration du DHEC, car le conseil serait dissous dans le cadre de la restructuration.

Lors de l’audience de mardi, le seul groupe à exprimer son ferme soutien à la scission du DHEC était le SC Farm Bureau. Un représentant de l’agence a déclaré qu’il avait besoin d’en savoir plus sur l’amendement.

Le Farm Bureau souhaite que la surveillance de l’eau par l’État – dont les agriculteurs ont besoin pour irriguer – provienne d’une seule agence, au lieu de deux. Le bureau a été un partisan de moins de réglementation pour les fermes qui, selon lui, ont besoin d’une marge de manœuvre pour cultiver des cultures qui fournissent de la nourriture pour les tables des gens.

“Nous sommes très préoccupés par le Farm Bureau et la communauté agricole de la nécessité d’avoir de l’eau sous une seule agence”, a déclaré le président du Bureau, Harry Ott. «Vous avez le DHEC qui en fait une partie, vous avez le DNR qui en fait une autre partie. Ce que nous rencontrons souvent, c’est qu’ils ne sont pas d’accord.

En résumé, “nous avons besoin d’un guichet unique”, a déclaré Ott.

Cette histoire a été initialement publiée 26 avril 2022 21h12.

Sammy Fretwell a couvert le rythme de l’environnement pour The State depuis 1995. Il écrit sur un éventail de questions, y compris la faune, le changement climatique, l’énergie, la politique environnementale de l’État, les déchets nucléaires et le développement côtier. Il a remporté de nombreux prix, dont celui de journaliste de l’année par la SC Press Association en 2017. Fretwell est diplômé de l’Université de Caroline du Sud et a grandi dans le comté d’Anderson. Contactez-le au 803 771 8537.
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