Un important développeur de ferme solaire se retire des projets de Maui et d’Oahu

La construction d’une ferme solaire devient considérablement plus coûteuse, ce qui a incité un développeur à se retirer d’une paire de projets d’énergie renouvelable à Maui et à Oahu qui auraient aidé à stabiliser les factures d’électricité tout en aidant la transition énergétique verte d’Hawaï.

L’effondrement du projet Pulehu Solar de 370 acres proposé par Longroad Energy à Kula et du projet Mahi Solar de 600 acres à Kunia révèle la difficulté que rencontrent les développeurs d’énergies renouvelables pour livrer des projets dans les délais et dans les limites du budget au milieu de problèmes de chaîne d’approvisionnement inhabituels, de la flambée des taux de fret d’expédition et de la hausse frais d’équipement.

Certains développeurs à Hawaï ont réagi à ces pressions croissantes du marché en exigeant des prix plus élevés pour l’électricité que leurs projets prévus généreraient.

La Commission des services publics d’Hawaï a approuvé de telles demandes ce mois-ci pour le projet solaire Pulehu de Maui et le projet solaire de 80 acres d’AES dans l’ouest d’Oahu. Mais dans le cas de Pulehu Solar, même l’approbation par la PUC d’une demande d’augmentation de prix n’a pas suffisamment soulagé le développeur pour poursuivre le projet.

Un rapport du consultant Rystad Energy a révélé que le prix des panneaux solaires avait augmenté de 57 % en 2021 et que les frais d’expédition avaient bondi de près de 500 %. Cory Lum/Civil Beat/2017

“Les projets ne sont tout simplement pas réalisables, même au prix modifié, et c’est juste une situation très difficile pour toutes les personnes impliquées”, a déclaré Wren Wescoatt, directeur du développement chez Longroad Energy. “Le marché a changé plus rapidement et plus radicalement que quiconque n’en a l’expérience. Je pense donc que tout le monde est vraiment dans un territoire inexploré.

Le projet Pulehu Solar aurait aidé à résoudre une nouvelle crise potentielle posé par la fermeture inattendue d’un fournisseur de pièces japonais qui semble être le seul fabricant de pièces de rechange nécessaires pour faire fonctionner quatre générateurs Mitsubishi au mazout à la centrale électrique de Maalaea à Maui.

La mise en ligne rapide de projets d’énergie renouvelable comme Pulehu Solar fait désormais partie d’un plan d’urgence visant à fortifier le réseau électrique de Maui au cas où les quatre moteurs de Maalaea, que le service public avait prévu de faire fonctionner dans les années 2030, devaient être arrêtés.

Avec suffisamment d’électricité pour alimenter l’équivalent de quelque 37 000 foyers, Mahi Solar aurait été important pour Oahu, qui s’appuie sur une centrale au charbon à Barbers Point pour répondre à environ 20 % de la demande d’électricité de l’île. La fermeture prévue de la centrale au charbon en septembre dépend de la mise en ligne de nouveaux projets comme Mahi Solar pour minimiser le risque de pannes lorsqu’elle ne fonctionnera plus.

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Les projets sont suspendus depuis février, lorsque Hawaiian Electric Co. et Longroad ont soumis à la PUC une paire de demandes de modification des accords d’achat d’électricité conclus en 2020 pour tenir compte de la hausse des coûts des équipements tels que les panneaux solaires.

Le prix de la construction de panneaux solaires a augmenté de 57 % en 2021, selon un rapport du consultant Rystad Energy

Chaîne d’approvisionnement et problèmes d’inflation

Les entreprises ont également demandé plus de temps pour construire les projets. Le développeur a cherché à retarder la date d’achèvement du projet Pulehu Solar d’avril 2023 de près d’un an.

Lorsque la PUC a rejeté ces demandes en mars, estimant qu’elles n’étaient pas dans l’intérêt public, Longroad a officiellement demandé au régulateur des services publics de reconsidérer.

Pendant ce temps, les prix du stockage des batteries solaires ont continué d’augmenter. La chaîne d’approvisionnement et les conditions inflationnistes évoluant si rapidement, même les accords d’achat d’électricité modifiés proposés par le développeur devenaient intenables, selon Wescoatt.

Le 4 mai, Longroad a annulé ses contrats d’achat d’électricité avec la PUC pour ses parcs solaires de Maui et d’Oahu. Puis, deux jours plus tard, la PUC a approuvé les demandes du développeur d’augmenter le coût du projet et de retarder la date d’achèvement de Pulehu Solar.

« Les projets ne sont tout simplement pas réalisables. — Wren Wescoatt de Longroad Energy

Mais cela n’a pas changé la décision de Longroad de s’éloigner du projet. Face à des conditions de marché volatiles, Wescoatt a déclaré que la meilleure voie à suivre pour Longroad était de s’éloigner des projets maintenant et de les poursuivre plus tard.

Longroad prévoit de relancer les projets solaires de Pulehu et Mahi en décembre, suite à l’annonce par HECO la semaine dernière qu’il sollicite des propositions de développeurs pour une autre série de projets d’énergie renouvelable à Oahu et Maui qu’il espère mettre en ligne d’ici 2027.

“C’est une situation vraiment difficile car ce sont d’excellents projets sur lesquels nous travaillons depuis 2017”, a déclaré Wescoatt. « Ils sont à des stades avancés de développement. Ils ont le soutien de la communauté, nous avons la plupart de nos permis, nous avons fait toute l’ingénierie. Mais la bonne nouvelle est que nous allons réessayer. Nous considérons cela plus comme un retard que comme une annulation.

Le PUC a toujours été opposé aux demandes d’augmentation de prix des développeurs. Les accords d’achat d’électricité sont considérés comme contraignants pour protéger l’intégrité et la compétitivité du processus d’appel d’offres. On s’attend généralement à ce que le développeur assume le risque de fluctuation des conditions du marché, et il est inhabituel que le PUC accepte de modifier les conditions d’origine.

EMême une augmentation d’un cent ou deux du prix du kilowattheure peut représenter des millions de dollars sur la durée d’un projet à grande échelle de 20 ou 25 ans.

Changer de forfait

Mais avec une inflation au plus haut depuis 40 ans et une crise de la chaîne d’approvisionnement, les développeurs se retrouvent enfermés dans des accords à long terme qui sont devenus nettement moins rentables.

Un autre facteur cité par AES Hawaii dans ses documents PUC est l’enquête fédérale sur les producteurs de panneaux solaires en Asie qui pourraient s’approvisionner illégalement en Chine pour éviter les tarifs américains. L’enquête entraîne des retards ou des annulations de fournitures de systèmes solaires à l’échelle nationale, obligeant AES à trouver une autre source d’approvisionnement en panneaux solaires.

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Un important développeur d’énergie met fin à ses projets de construction d’une nouvelle ferme solaire près de Maalaea à Maui. Nathan Eagle/Civil Beat/2022

“Il se passe beaucoup de choses dans la chaîne d’approvisionnement mondiale en ce moment et rien de tout cela n’est vraiment très bon pour nous de continuer à nous éloigner des combustibles fossiles”, a déclaré Jim Kelly, porte-parole de HECO, qui alimente 95% du 1,4 million d’habitants de l’État sur Oahu, Maui, Molokai, Lanai et la Grande Île.

Dans le cas de Pulehu Solar, la PUC a réexaminé les accords sur les coûts et les délais du projet lorsque la fermeture du fournisseur de pièces de rechange au Japon a commencé à menacer la capacité du service public d’électricité de Maui à maintenir une série de générateurs des années 1980 allumés, selon le président de la PUC, James Griffin. .

La commission a également examiné le retrait prévu en 2024 de l’usine de Kahului.

Les générateurs au mazout de Maalaea et de Kahului sont des composants essentiels du réseau énergétique de Maui car ils répondent à l’essentiel de la demande d’électricité nocturne de l’île. Ainsi, le développement de nouvelles sources d’énergie renouvelables pour éventuellement réduire leur rôle dans la production d’électricité est essentiel à la transition de l’État vers l’énergie verte.

“Les dispositions telles que la tarification, la taille du projet, l’emplacement et la durée du contrat font l’objet d’une attention particulière pour garantir que l’approbation de l’accord est dans l’intérêt public”, a déclaré Griffin dans un e-mail. « Des modifications de l’une de ces dispositions peuvent altérer cet équilibre délicat et, par conséquent, la commission n’autorise les modifications postérieures à l’approbation que dans des circonstances spécifiques et les soumet à un examen minutieux.

La commission a réexaminé l’amendement au projet Pulehu à Maui après avoir été informée de nouveaux obstacles pour continuer à entretenir les anciennes unités de production de l’usine de Maalaea en plus du retrait prévu de l’usine de Kahului.

La couverture du changement climatique par Civil Beat est soutenue par l’Environmental Funders Group de la Hawaii Community Foundation, le Marisla Fund de la Hawaii Community Foundation et la Frost Family Foundation.

La couverture du comté de Maui par Civil Beat est financée en partie par des subventions de la Nuestro Futuro Foundation et de la Fred Baldwin Memorial Foundation.

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