Un nouveau géant gazier en devenir ?

Une coalition de chercheurs à travers les États-Unis et le Japon, y compris des chercheurs de l’Université de l’Arizona, a trouvé des preuves d’une planète gazeuse géante commençant à se former à l’aide des télescopes Subaru et Hubble.

Olivier Guyon, astronome à l’Observatoire Steward et professeur de sciences optiques à l’Université de l’Arizona, était le principal responsable de l’instrument SCExAO sur le télescope Subaru.

“Nous avons commencé à nous intéresser à cet objet à partir des images provenant de l’instrument que je gère, l’instrument SCExAO du télescope Subaru”, a déclaré Guyon. “Hubble est arrivé un peu plus tard parce qu’une fois que nous avons vu qu’il y avait peut-être quelque chose, nous avons regardé les données de Hubble et nous avons pris plus d’images de Hubble… Nous sommes essentiellement remontés dans le temps et avons examiné des images de données d’archives provenant du télescope Hubble qui ont été prises il y a plusieurs années et avons confirmé que Hubble l’avait vu. »

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L’exoplanète détectée appelée AB Aurigae b est toujours incrustée dans le disque protoplanétaire de gaz et de poussière qui orbite autour de l’étoile AB Aurigae. Guyon a mentionné que l’étoile assez jeune se trouve à environ 500 années-lumière de la terre dans la constellation Auriga.

Comment les étoiles et les planètes héritent-elles de leur nom ?

« L’étoile s’appelle AB Aurigae. La partie Aurigae du nom vient de la constellation. Donc, c’est une étoile de la constellation de l’Auriga “, a déclaré Guyon.” AB est essentiellement un nombre numérique pour l’étoile et cela reflète que c’est une étoile variable et qu’elle est très jeune. “

“Le nom de la planète est essentiellement le nom de l’étoile suivi d’un ‘b’. C’est une convention en astronomie ; la première planète que nous découvrons autour de l’étoile hérite du nom de l’étoile et nous ajoutons la lettre b. Implicitement “a” est l’étoile elle-même et “b” est la première planète découverte autour de l’étoile”, a déclaré Guyon.

Un autre chercheur important dans l’étude est Kevin Wagner, qui a expliqué que son expertise consiste à examiner les jeunes systèmes stellaires, leurs environnements, les disques de gaz et la poussière qui restent de leur formation. En particulier, l’imagerie de ces systèmes avec de grands télescopes, une imagerie à contraste élevé et une imagerie à haute résolution angulaire qui aident à examiner les environnements dans lesquels les planètes se forment.

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Wagner a expliqué comment les chercheurs sont capables de déduire qu’une planète se forme avec leurs caméras infrarouges.

“Lorsque les planètes se forment, elles sont relativement chaudes, comme 1 000 Kelvin ou 2 000 Kelvin, et à ces températures, elles brillent fortement dans l’infrarouge. Donc, si vous prenez une caméra infrarouge et regardez la Terre ou les gens, qui sont à quelques centaines de Kelvin, vous nous voyez briller. Cela fonctionne de la même manière avec les jeunes planètes, qui sont un peu plus chaudes, donc cela fonctionne un peu mieux », a déclaré Wagner.

Comment les planètes se forment-elles généralement ?

“Nous pensons que la plupart des planètes, en particulier les planètes du système solaire interne, se forment en commençant par des noyaux rocheux, des morceaux de poussière, des cailloux et des roches qui se collent les uns aux autres et deviennent progressivement suffisamment massifs pour que la gravité puisse attirer le gaz.” dit Guyon. “[This process, known as core accretion,] n’est pas efficace à grande distance de l’étoile, il ne fonctionne que pour former des planètes proches de l’étoile.”

Puisque la planète est située à une distance assez longue de son étoile, AB Aurigae, les scientifiques pensent que la planète s’est formée à partir d’une théorie alternative connue sous le nom d’instabilité du disque. Ce mécanisme de formation se produit lorsqu'”un morceau du disque, s’il est suffisamment massif et pas trop chaud, devient instable sous l’effet de la gravité et s’effondre sur lui-même et forme une planète”, a déclaré Guyon.

Quelle est la prochaine étape pour l’équipe de recherche?

Guyon pense que maintenant qu’ils ont trouvé cet objet, d’autres équipes vont se joindre et commencer à l’examiner également.

“Ce qui m’excite le plus, c’est que nous construisons des télescopes plus grands qui nous donneront une image quatre fois plus nette et une sensibilité 10 à 100 fois plus profonde”, a déclaré Guyon.

“Nous voyons une lueur, mais nous voyons aussi de la poussière autour d’elle. Ce n’est pas une lueur très nette. Nous pensons que ce que nous voyons est une planète en formation qui est toujours entourée de gaz et de poussière », a déclaré Guyon. Ainsi, avec les nouveaux instruments et les télescopes plus grands qui sont en cours de création, les scientifiques pourront « observer plus profondément avec des images plus nettes et étudier plus en détail la lumière qui provient de l’objet ».

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Wagner et Guyon sont ravis d’étudier la planète plus en profondeur et de voir s’ils peuvent trouver d’autres planètes comme AB Aurigae b. Wagner, en particulier, a expliqué qu’il était intéressé par l’examen de l’orbite et de l’atmosphère de la planète.

Wagner a également ajouté qu’il était ravi de trouver plus d’objets comme AB Aurigae b car « il n’y a pas beaucoup de choses que vous pouvez apprendre d’un seul objet. Lorsqu’il s’agit du premier du genre, vous pouvez en apprendre beaucoup, mais vous ne pouvez pas obtenir une compréhension statistique ou une compréhension au niveau de la population de ces types de planètes qui se forment à cause de l’instabilité du disque et de ce à quoi elles ressemblent dans leur ensemble.


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