Un vaste lac californien est sur le point de s’assécher. Les scientifiques se bousculent pour sauver son poisson en voie de disparition

TULE LAKE, comté de Siskiyou – Le vent glacial et la poudrerie ont balayé les fermes et les champs du bassin du lac Tule un matin récent.

Le temps hivernal au printemps n’est pas rare dans ce bassin versant de haute altitude situé dans le coin nord-est éloigné de la Californie. Ce qui était inhabituel, cependant, c’était le lac.

Entrant dans une troisième année de sécheresse, le lac Tule autrefois vaste, vestige du passé volcanique de la région et aujourd’hui une zone humide protégée par le gouvernement fédéral, se ratatine. Son sol est principalement composé de boue fissurée et de tumbleweed. D’ici l’été, le lac devrait s’assécher complètement, une première historique pour le monument emblématique de la région et le dernier chapitre d’une guerre de l’eau plus large et qui s’intensifie.

Le manque d’eau pourrait entraver l’irrigation des pommes de terre, des oignons et d’autres produits agricoles de base. Cela privera probablement d’innombrables oiseaux migrateurs d’une halte populaire sur la voie migratoire du Pacifique. Mais le plus immédiatement, il échouera un nombre incalculable de poissons sur une terre aride, une réalité qui a déclenché un roman – et précipité – effort pour sauver deux espèces de ventouses en voie de disparition au bord de l’extinction.

“Quand nous avons réalisé que les choses allaient se tarir, nous avons commencé à déplacer le poisson”, a déclaré Danielle Hereford, biologiste des pêches au US Bureau of Reclamation, avant de sauter à bord d’un bateau de boue pour aller chercher les trémails de 300 pieds de long qui recueillent ventouses. “Évidemment, si nous ne les attrapons pas, ils vont mourir.”

Hereford et le technicien des pêches James Ross roulaient bientôt à travers une fine couche de glace et se dirigeaient vers le peu d’eau libre qui restait dans le Tule Lake National Wildlife Refuge. Depuis plus d’un mois, les scientifiques capturent des poissons au filet et les transportent par camion vers des étangs de retenue à proximité.

Le meunier est un gros poisson de couleur terre. Il doit son nom à ses grandes lèvres charnues qui lui permettent de jouer le rôle écologique vital de benthique. Les deux espèces ciblées dans le lac Tule sont le grand meunier de Lost River et le plus petit meunier à museau court, qui ne vivent tous deux que dans une poignée de zones le long de la frontière entre la Californie et l’Oregon. Les poissons sont considérés comme sacrés dans la tradition amérindienne.

“Nous sommes déjà en dessous de la profondeur que nous aimerions qu’il soit pour un (bon) habitat”, a déclaré Torrey Tyler, un biologiste des poissons superviseur du Bureau of Reclamation, alors qu’il se tenait sur le rivage en regardant son équipage remonter les filets. « Espérons qu’ils attrapent quelque chose. C’est vraiment un dernier effort. »


Un Koptu, ou ventouse à nez court, nage à la station de recherche aquatique des tribus Klamath à Chiloquin, Ore.  La tribu essaie d'augmenter le nombre de poissons meuniers en voie de disparition, un poisson important sur le plan culturel et environnemental, dans le bassin supérieur de Klamath.

Un Koptu, ou ventouse à nez court, nage à la station de recherche aquatique des tribus Klamath à Chiloquin, Ore. La tribu essaie d’augmenter le nombre de poissons meuniers en voie de disparition, un poisson important sur le plan culturel et environnemental, dans le bassin supérieur de Klamath.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

À un peu plus d’une heure de route au nord du lac Tule, de l’autre côté de la frontière de l’État de l’Oregon, dans la ville de montagne de Chiloquin, Clayton Dumont, membre du conseil des tribus Klamath, comme de nombreux membres de la communauté indigène, a beaucoup d’histoires à propos de la ventouse.

Les poissons se comptaient autrefois par centaines de milliers, voire des millions, dans le bassin supérieur de Klamath, qui s’étend sur la région du lac Tule ainsi que sur la région des chutes de Klamath dans l’Oregon. Le meunier était une source principale de nourriture et de festival pour les autochtones.

“Mon père raconte comment, quand il était petit, il les traînait hors de la rivière et les vendait en ville”, a déclaré Dumont au siège administratif de la tribu, qui dessert environ 5 000 membres. “Il m’a dit que c’était comme ça qu’il avait acheté sa première paire de blue-jeans.”

Aujourd’hui, le meunier de Lost River, connu sous le nom de C’waam, et le meunier à museau court, connu sous le nom de Koptu, comptent moins de 30 000 poissons. C’est en baisse par rapport à plus de 100 000 il y a six ans. La plupart vivent au lac Upper Klamath de l’Oregon.

Le meunier, avec sa viande douce et maigre, n’a pas été régulièrement mangé par les membres de la tribu depuis la fin des années 1980, lorsque les deux espèces ont été répertoriées comme étant en voie de disparition au niveau fédéral. Ils sont toujours célébrés dans l’histoire de la création et les événements culturels de la tribu.

“Ils sont vraiment tombés de la falaise”, a déclaré Alex Gonyaw, biologiste principal des pêches pour les tribus Klamath.

La tribu, avec l’expertise de Gonyaw, dirige une écloserie à Chiloquin où les larves de poissons sont élevées en captivité pour tenter d’éviter l’extinction du meunier. Jusqu’à présent, cependant, les poissons élevés en écloserie, comme d’autres élevés et relâchés par le US Fish and Wildlife Service, ont fait peu de percées dans la nature.


Danielle Hereford et James Ross du US Bureau of Reclamation montent à bord d'un bateau en route pour tirer des filets pour voir s'ils ont attrapé des poissons meuniers en voie de disparition.

Danielle Hereford et James Ross du US Bureau of Reclamation montent à bord d’un bateau en route pour tirer des filets pour voir s’ils ont attrapé des poissons meuniers en voie de disparition.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

La sécheresse est l’un des principaux moteurs de la situation critique du meunier. Mais il en va de même pour les changements radicaux dans le bassin supérieur de Klamath au cours du siècle dernier.

Autrefois un labyrinthe de marais parfois appelé les Everglades de l’Ouest et bien adapté aux poissons, le bassin a été en partie drainé et l’eau détournée par le gouvernement fédéral, à partir de 1906, pour créer un réseau tentaculaire de canaux et de fossés pour desservir les fermes entrantes et communautés.

Aujourd’hui, une grande partie de l’eau dont dépendent les ventouses est entre les mains du projet Klamath, qui fait face à de nombreuses demandes en eau. Les années sèches comme celle-ci ne font qu’accroître la concurrence.

Dans une annonce étroitement surveillée cette semaine, des responsables du US Bureau of Reclamation, qui gère le projet, ont déclaré cette année qu’ils ne seraient pas en mesure de remplir complètement les cours d’eau cruciaux pour les poissons, y compris les meuniers et le saumon – malgré les lois sur les espèces en voie de disparition qui donnent le priorité aux poissons. Pendant ce temps, la robuste industrie agricole du bassin s’est vu allouer provisoirement moins de 15 % de l’eau demandée.

L’annonce n’a laissé personne heureux, suscitant des menaces de poursuites judiciaires et de protestations, ce qui n’est pas nouveau dans le bassin.

Lorsque zéro eau a été allouée aux fermes l’année dernière, les membres d’une organisation lancée par l’activiste antigouvernemental Ammon Bundy ont menacé d’utiliser la force pour ouvrir l’eau. Rien n’en est sorti, mais depuis 2001, lorsqu’un groupe de producteurs a utilisé des pieds de biche pour libérer les approvisionnements et que des maréchaux américains ont été appelés pour protéger les aqueducs, les tensions sont fortes.

“Nous parlons de familles de troisième, quatrième et cinquième génération qui risquent de tout perdre si elles n’ont pas d’eau”, a déclaré Scott White, directeur du district de drainage de Klamath, qui passe des contrats pour l’approvisionnement du projet. « Je pense que les gens se débattent avec ce qu’ils devraient faire ou ne devraient pas faire. Est-ce qu’on prend l’eau du gouvernement fédéral ou est-ce qu’on se contente de rouler?

Les quelque 1 200 agriculteurs et éleveurs desservis par le projet, entre la Californie et l’Oregon, produisent plus de 300 millions de dollars de récoltes par an. La récolte est probablement mieux connue pour les pommes de terre vendues à In-N-Out Burger. Mais il comprend également des cultures de niche telles que la menthe pour le thé et le raifort de Tulelake.


La végétation séchée se détache de la boue fissurée dans la partie supérieure du lac Tule presque sec.

La végétation séchée se détache de la boue fissurée dans la partie supérieure du lac Tule presque sec.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

De retour au lac Tule, le plan de livraisons limitées du projet garantit pratiquement peu d’afflux pour le refuge faunique cette année.

Le lac se situe au pied de l’aqueduc, à la fois géographiquement et sur la hiérarchie vertigineuse de l’appropriation de l’eau. Situé à environ 30 miles au sud du lac Upper Klamath, où le projet tire la majeure partie de son eau, le lac Tule dépend de l’excès dans le système et de l’eau d’irrigation qui s’écoule des fermes. Les deux seront en pénurie.

“Les refuges ne reçoivent que ce qui reste, s’il reste quelque chose”, a déclaré Jeff McCreary, directeur régional des opérations de l’Ouest pour le groupe de défense de la conservation et de la chasse Canards Illimités. “C’est vraiment dommage.”

Alors que les agriculteurs de la région peuvent se tourner vers les puits pendant les périodes sèches, s’ils en ont, le manque d’eau dans et autour du lac Tule ne laisse pas beaucoup d’options pour les centaines de milliers d’oiseaux migrateurs à la recherche de zones humides où ils se reposent, se reproduisent et mue. À proximité, le lac Lower Klamath, également un refuge protégé par le gouvernement fédéral, devrait également s’assécher cette année, ce qu’il n’a pas fait depuis des décennies.

Un cerf se dresse dans l'herbe du canal reliant les deux parties du lac Tule lors d'une tempête de neige dans le Tule Lake National Wildlife Refuge.

Un cerf se dresse dans l’herbe du canal reliant les deux parties du lac Tule lors d’une tempête de neige dans le Tule Lake National Wildlife Refuge.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

Le bassin supérieur de Klamath est depuis longtemps l’un des points les plus importants de la voie de migration du Pacifique. Son ciel s’est régulièrement assombri d’oies rieuses, de grèbes élégants, de canards souchets et de canards colverts.

“Sans ces grandes zones humides, il est vraiment incertain de ce que la sauvagine va faire”, a déclaré McCreary.

Les enquêtes printanières du US Fish and Wildlife Service, qui gère les refuges du bassin, montrent que seulement 20% du demi-million d’oiseaux qui devraient visiter le lac Tule et le lac Lower Klamath à cette période de l’année se présentent. Il y a plusieurs décennies, des millions de personnes seraient probablement passées par là.

“Nous pensons actuellement que ces oiseaux devront parcourir de plus grandes distances pour trouver un habitat décent”, a déclaré Greg Austin, responsable du refuge pour US Fish and Wildlife.

Austin prévoit que le lac Lower Klamath et le lac Tule seront secs d’ici juillet ou août.


Danielle Hereford, biologiste des pêches au Bureau of Reclamation des États-Unis, tient un tuichub qui a été capturé et relâché dans un filet utilisé pour attraper des meuniers en voie de disparition du lac Tule.  Les équipes du Bureau of Reclamation déplacent les poissons en voie de disparition car le lac s'assèche.

Danielle Hereford, biologiste des pêches au Bureau of Reclamation des États-Unis, tient un tuichub qui a été capturé et relâché dans un filet utilisé pour attraper des meuniers en voie de disparition du lac Tule. Les équipes du Bureau of Reclamation déplacent les poissons en voie de disparition car le lac s’assèche.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

Les scientifiques qui essayaient de faire sortir les ventouses du lac Tule avant qu’il ne manque d’eau avaient vérifié leur quatrième et dernier filet pour les poissons en milieu de matinée. Tous étaient vides.

Le soleil à travers les nuages ​​n’avait pas fait grand-chose pour réchauffer l’air froid et vif alors que les plaisanciers retournaient sur la rive de la section sud du lac, une zone d’environ 5 milles carrés connue par les irrigants sous le nom de puisard 1B.

La section plus grande, mais moins profonde, de 14 milles carrés au nord, connue sous le nom de puisard 1A, est déjà à sec. L’année dernière, dans le but de protéger le peu de zones humides qui restaient dans le refuge – et de sauver les meuniers ainsi que l’habitat des oiseaux – les gestionnaires du refuge ont stratégiquement abaissé la partie nord du lac et consolidé l’eau du lac dans la partie sud.

La partie sud étant désormais basse, ce qui signifie moins d’eau pour chasser les poissons, les scientifiques ont été surpris de constater qu’après six semaines de travail, ils n’avaient capturé que 29 ventouses. Ils s’attendaient à plus de manière exponentielle. Mais ils sont restés optimistes.

“Nous allons repartir et recommencer”, a déclaré Ross, le technicien des pêches, avant de faire un autre tour vers les filets.

Danielle Hereford et James Ross du US Bureau of Reclamation tirent des filets pour voir s'ils ont attrapé des meuniers en voie de disparition.

Danielle Hereford et James Ross du US Bureau of Reclamation tirent des filets pour voir s’ils ont attrapé des meuniers en voie de disparition.

Carlos Avila Gonzalez/La Chronique

L’équipage, cependant, n’a que peu de temps avant que l’eau ne soit trop peu profonde pour faire fonctionner les bateaux. La profondeur maximale du lac était d’environ 3 pieds cette semaine. Les scientifiques ont l’intention de passer bientôt au piégeage des ventouses depuis le rivage, une option moins efficace mais toujours viable à l’avenir.

“Nous faisons ce que nous pouvons faire, et en ce moment, il s’agit de sauver des poissons individuels”, a déclaré Tyler, le biologiste des poissons superviseur. “Je l’ai déjà dit : puisqu’ils ne vont pas bien, chaque poisson compte vraiment.”

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