Un vétéran de la ville d’UCLA / JPL est sur le point de devenir la première femme noire de l’équipage de la Station spatiale – Orange County Register

L’astronaute recrue de la NASA Jessica Watkins, titulaire d’un doctorat de l’UCLA et qui travaillait auparavant au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, devait entrer dans l’histoire de l’aérospatiale tard mardi soir lorsqu’elle devait se lancer dans une mission qui fera de sa première femme noire jamais servir de membre d’équipage de la Station spatiale internationale.

SpaceX, basé à Hawthorne, devait lancer la mission depuis Cap Canaveral en Floride à 21h52 mardi soir, heure du Pacifique. Watkins et les trois autres membres de “Crew-4” – le quatrième équipage opérationnel lancé par SpaceX vers la station dans le cadre d’un contrat avec la NASA – voleront à bord d’un nouveau vaisseau spatial Crew Dragon baptisé Freedom.

Alors que le vaisseau spatial Dragon est nouveau, le premier étage de la fusée Falcon 9 qui propulsera l’équipage sur sa route a été utilisé dans trois missions précédentes. SpaceX tentera à nouveau de récupérer la fusée en la faisant atterrir sur une barge nommée “A Shortfall of Gravitas” flottant dans l’océan Atlantique.

SpaceX a pris l’habitude de récupérer et de réutiliser les propulseurs de fusée afin de réduire considérablement le coût des missions futures.

Géologue de métier, Watkins servira de spécialiste de mission en tant que membre de Crew-4, selon la NASA. Voler avec Watkins sur la mission sera les astronautes de la NASA Kjell Lindgren et Robert Hines et l’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti.

L’équipage passera six mois à la station spatiale, faisant de Watkins la première femme noire à effectuer des missions prolongées dans l’espace.

Bien que plus d’une douzaine de Noirs américains – dont quatre femmes noires – aient voyagé dans l’espace depuis que Guion Bluford est devenu le premier à le faire en 1983, la femme noire a eu l’opportunité de vivre et de travailler dans l’espace pendant une période prolongée, comme l’ISS a permis à plus de 200 astronautes de le faire depuis 2000.

“C’est certainement une étape importante, je pense, à la fois pour notre [space] agence et pour le pays », a déclaré Watkins lors d’une conférence de presse le mois dernier. “Je pense que c’est vraiment juste un hommage à l’héritage des femmes astronautes noires qui m’ont précédé ainsi qu’à l’avenir passionnant qui nous attend.”

Elle a une longue histoire avec la NASA, y ayant fui sa carrière en tant que stagiaire, et a précédemment occupé des postes au centre de recherche Ames de la NASA à Mountain View, en Californie, et au Jet Propulsion Laboratory à Pasadena, en Californie, où elle a travaillé avec le Curiosity. Rover martien. Géologue de formation, elle a étudié la surface de la planète rouge.

Les coéquipiers de Watkins l’appellent sous le surnom de “Watty”.

Selon la NASA, Watkins est né dans le Maryland mais a grandi à Lafayette, dans le Colorado. Elle est titulaire d’un baccalauréat en sciences géologiques et environnementales de l’Université de Stanford et d’un doctorat en géologie de l’UCLA, où il a obtenu un diplôme de recherche axé sur “les mécanismes de mise en place des grands glissements de terrain sur Mars et sur Terre”.

Elle a effectué un stage à la NASA puis a travaillé au centre de recherche Ames de l’agence spatiale et au JPL. Elle a également été boursière postdoctorale à la Division des sciences géologiques et planétaires de Caltech, travaillant sur le rover Mars Curiosity. Elle a également été entraîneure adjointe bénévole pour l’équipe féminine de basketball de Caltech.

L’équipage de cette mission est parmi les premiers à compter autant de femmes que d’hommes. Cristoforetti, qui s’est déjà rendue dans l’ISS en 2014, est également la seule femme du corps des astronautes de l’ESA. Mais Cristoforetti a déclaré aux journalistes le mois dernier que la situation devait “se terminer très bientôt”.

“Nous nous attendons certainement à avoir de grandes femmes [ESA] collègues d’ici la fin de l’année », a-t-elle ajouté.

Cristoforetti, une vétéran de l’armée de l’air italienne qui a obtenu ses ailes de pilote de chasse, a rejoint l’ESA en 2009.

Hines est un vétéran de 22 ans de l’US Air Force, et ce sera son premier voyage dans l’espace depuis qu’il a été sélectionné pour le corps des astronautes de la NASA en 2017.

Lindgren, qui commandera cette mission, est certifié en médecine d’urgence et travaillait comme chirurgien de l’air au sol au Johnson Space Center de la NASA, soutenant d’autres missions d’astronautes. Lindgren est né à Taïwan et a passé une grande partie de son enfance en Angleterre avant de déménager aux États-Unis et de fréquenter l’US Air Force Academy.

Les quatre astronautes ont passé des mois à s’entraîner ensemble et ont même pris le temps de nouer des liens parascolaires. Watkins a noté qu’ils étaient partis en kayak dans l’est de Washington “juste pour passer du temps à apprendre à se connaître et à comprendre comment nous fonctionnons tous… et ce qui motive chacun de nous, et je pense que cela va être vraiment crucial.”

« Nous nous entendons très bien. C’est tellement une joie d’avoir ces gens dans cette équipe », a ajouté Lindgren.

L’équipage se rendra à l’ISS à bord d’une capsule SpaceX Crew Dragon, qui marquera la septième mission avec équipage depuis son entrée en service en 2020.

Bien que SpaceX ait conçu le Crew Dragon pour qu’il soit réutilisable et que trois capsules soient déjà en service, Crew-4 volera à bord d’un tout nouveau vaisseau spatial.

Les astronautes peuvent choisir le nom de leur capsule, et ce groupe a choisi Crew Dragon “Freedom”.

Le Crew Dragon a été développé par SpaceX dans le cadre d’un contrat de 2,6 milliards de dollars avec la NASA dans le cadre du “Commercial Crew Program”. L’idée derrière le programme était de faire passer la NASA à un rôle de client – permettant aux entreprises privées de concevoir, construire et tester un nouveau vaisseau spatial pour servir les astronautes de la NASA tout en laissant à l’entreprise la propriété du véhicule.

Puisque SpaceX contrôle le véhicule, il a la capacité de vendre des sièges à qui il veut, d’où la mission entièrement privée que l’entreprise vient de conclure et une précédente mission de tourisme spatial en septembre dernier.

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