Une étude du génome offre de l’espoir pour le vaquita, un marsouin en voie de disparition dans les eaux mexicaines

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L’évaluation génétique la plus complète à ce jour du vaquita, le mammifère marin le plus rare au monde, offre une lueur d’espoir que ce petit marsouin tropical originaire du golfe de Californie au Mexique pourrait éviter l’extinction malgré la diminution de sa population à environ 10.

Les chercheurs ont déclaré ce mois-ci que les données génomiques de 20 vaquitas ont montré que si l’espèce possède une faible diversité génétique – des différences dans l’ADN entre les différents individus – le nombre de mutations potentiellement nocives qui pourraient mettre en danger sa survie par consanguinité était assez faible.

Le vaquita, décrit pour la première fois par des scientifiques en 1958 et maintenant considéré comme en danger critique d’extinction, est le plus petit cétacé, le groupe comprenant les baleines, les dauphins et les marsouins, atteignant environ 5 pieds de long et 120 livres. Son corps en forme de torpille est gris sur le dessus et blanc sur le dessous avec un anneau sombre autour des yeux.

Les simulations informatiques réalisées par les chercheurs pour prédire le risque d’extinction ont montré que les vaquitas, dont la population a chuté de plus de 99% depuis le début du 20e siècle en raison des activités humaines, ont de fortes chances de rebondir si les filets maillants de pêche sont éliminés de leur habitat. Les filets maillants, de grands rideaux de filets qui pendent dans l’eau, sont utilisés pour attraper des poissons et des crevettes, mais ont tué de nombreux vaquitas qui s’emmêlent et se noient.

“Nos principales conclusions sont que le vaquita n’est pas voué à l’extinction par la génétique, comme certains ont commencé à le supposer”, a déclaré Christopher Kyriazis, doctorant en écologie et biologie évolutive de l’UCLA, co-auteur principal de l’étude publiée dans la revue Science. “Ces découvertes sont importantes car elles donnent de l’espoir pour une espèce qui est au bord de l’extinction, une espèce que beaucoup abandonnent maintenant.”

Une menace particulière est le braconnage au filet maillant d’un poisson en voie de disparition appelé le totoaba. Les vessies natatoires Totoaba, censées améliorer la fertilité, sont prisées en Chine.

“Les vessies natatoires de totoaba séchées sont commercialisées sur le marché noir en Chine à des fins médicinales traditionnelles et coûtent plus cher que la cocaïne”, a déclaré le co-auteur de l’étude, Phillip Morin, chercheur généticien à la National Oceanic and Atmospheric Administration du Southwest Fisheries Science Center. .

Les vaquitas, qui se reproduisent toujours activement malgré leur petit nombre, habitent le nord du golfe de Californie, également appelé mer de Cortez, entre le Mexique continental et la péninsule de Baja.

“La pêche au filet maillant dans l’habitat du vaquita a été interdite, mais l’interdiction n’a pas été appliquée et les vaquitas continuent de périr dans les filets”, a déclaré la co-auteure principale de l’étude, Jacqueline Robinson, chercheuse postdoctorale à l’Université de Californie à l’Institute for Human de San Francisco. La génétique.

La première estimation de la population, réalisée en 1997, a révélé qu’il y avait environ 570 vaquitas. La population a depuis diminué jusqu’à environ 50% par an.

Les chercheurs ont évalué la santé génétique de l’espèce, qui a divergé évolutivement de ses plus proches parents il y a environ 2,5 millions d’années, en examinant des échantillons de 20 individus obtenus entre 1985 et 2017, principalement archivés à partir de vaquitas décédés. Une inquiétude avec une si petite population est que l’accouplement inévitable entre des individus étroitement apparentés pourrait augmenter les mutations délétères nuisibles à la survie des espèces.

Les données génomiques ont indiqué que la population de vaquita était déjà relativement petite – environ 5 000 individus – pendant des centaines de milliers d’années avant le crash causé par les activités humaines, faisant de la faible diversité génétique une caractéristique naturelle de l’espèce.

Il a également montré qu’il y avait relativement peu de consanguinité parmi les vaquitas et peu de mutations récessives nocives pouvant entraîner des malformations congénitales lors de la consanguinité qui pourraient mettre en péril la survie des espèces – moins que 11 autres espèces de cétacés évaluées, y compris la baleine bleue.

Une espèce de cétacé semble déjà avoir été poussée à l’extinction par l’homme au cours des dernières décennies : le baiji, ou dauphin de rivière chinois.

“En raison de sa nature timide, on sait très peu de choses sur le vaquita”, a déclaré Robinson. “L’espèce risque de disparaître avant même que nous sachions pleinement ce que nous perdons, et il n’y a pas moyen de la remplacer une fois qu’elle est partie.”

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