Une vidéo vertigineuse montre ce que c’est que de se faire tirer dessus d’une centrifugeuse à 1 000 MPH

Une vue du lanceur d'essai tel qu'il est tiré de l'accélérateur de masse suborbital.

Une vue du lanceur d’essai tel qu’il est tiré de l’accélérateur de masse suborbital.
Image: SpinLaunch

La startup californienne SpinLaunch a récemment effectué la huitième démonstration de son accélérateur de masse suborbital, mais contrairement aux tests précédents, ce véhicule de vol était équipé d’une caméra embarquée, offrant une vue sans précédent du lancement à haute altitude.

Cette dernier essai s’est produit le vendredi 22 avril à l’accélérateur de masse suborbital de 108 pieds de large (33 mètres) de la société dans le désert du Nouveau-Mexique. De tels tests deviennent routiniers pour SpinLaunch, avec le première démonstration du système de lancement cinétique en octobre dernier. Cette fois, cependant, la société a fait quelque chose de nouveau en attachant une caméra, ou «charge utile optique», sur le projectile de 10 pieds de long (3 mètres).

Les images de la caméra embarquée montrent le projectile s’élançant vers le haut depuis le système de lancement cinétique à des vitesses supérieures à 1 000 miles par heure (1 600 kilomètres par heure). Le vol a duré 82 secondes, période pendant laquelle le véhicule d’essai a atteint une altitude de plus de 25 000 pieds (7 620 mètres), selon David Wrenn, vice-président de la technologie chez SpinLaunch.

En regardant la vidéo, vous pouvez voir l’installation de lancement s’éloigner rapidement de la vue alors que le projectile monte rapidement. La rotation – assez pour vous faire sentir mal à l’aise – fait partie de la conception. Les ailerons du véhicule d’essai “sont légèrement inclinés pour induire une vrille et offrir une stabilité supplémentaire pendant le vol”, a expliqué Wrenn, affirmant que cela ressemblait beaucoup à un balle lorsqu’il est tiré d’un fusil.

Incroyablement, l’accélérateur de masse suborbital A-33 fonctionne toujours à une fraction de sa capacité maximale. De plus, l’installation est une version à l’échelle 1/3 de ce que SpinLaunch a l’intention de construire : un accélérateur orbital capable de projeter des objets aux confins de l’espace. La version à grande échelle devrait propulser des objets dans la haute atmosphère à des vitesses atteignant 5 000 mph (8 000 km / h), moment auquel une étape de propulsion se déclenchera pour terminer le travail, envoyant de petites charges utiles en orbite terrestre basse. La startup californienne pense qu’elle peut utiliser cette approche innovante pour lancer des objets pesant jusqu’à 200 kg (440 livres), comme de petits satellites, des expériences scientifiques en orbite et des matériaux de construction, entre autres.

L'accélérateur de masse suborbital SpinLaunch A-33 au Nouveau-Mexique.

L’accélérateur de masse suborbital SpinLaunch A-33 au Nouveau-Mexique.
Photo: SpinLaunch

SpinLaunch était “ravi” de voir les images de vol à bord pour la première fois, car c’était “un angle de caméra que l’équipe imaginait depuis un certain temps, donc c’est très valorisant de le voir se concrétiser”, a déclaré Wrenn. Ceci, le huitième test du système de lancement cinétique, était également unique en ce qu’il testait un nouveau système de charge utile de récupération; le système de déploiement de parachute embarqué est destiné à réduire les dommages au projectile à l’atterrissage, ce qui devrait augmenter le taux de récupération et de réutilisation des véhicules d’essai en vol.

Début avril, SpinLaunch a signé un accord avec la NASA pour développer, intégrer, faire voler et récupérer une charge utile de l’agence spatiale avec le lanceur suborbital de la société. Un test est attendu plus tard cette année, après quoi la NASA évaluera les prochaines étapes possibles. Le dernier test suggère que le système est capable de lancer des caméras sans les détruire – un bon signe, étant donné que les forces g intenses à l’intérieur de la centrifugeuse pourraient éventuellement endommager les composants délicats trouvés dans les satellites.

Pour l’avenir, SpinLaunch prévoit d’effectuer un à deux tests en vol par mois, “volant plus vite, plus haut ou testant différentes charges utiles à chaque fois”, a déclaré Wrenn. La société prévoit également d’utiliser des caméras plus avancées lors de ces tests et de capturer des données qui pourraient valider davantage le concept.

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