VIDÉO : Un nouveau dispositif de saut pourrait aider les humains à traverser d’autres planètes

Un nouveau dispositif de saut pourrait aider les humains à traverser d’autres planètes tout en explorant.

Les chercheurs disent avoir créé un appareil capable de surpasser n’importe quel animal ou machine mécanique sur terre ou dans l’espace.

Le sauteur est capable d’atteindre la plus haute hauteur de gravité terrestre – environ 100 pieds (30 mètres) – de n’importe quel sauteur à ce jour, conçu ou biologique.

Il a été développé par Elliot Hawkes, professeur d’ingénierie à l’UC Santa Barbara, et ses collaborateurs, qui affirment qu’il représente une nouvelle approche de la conception d’appareils de saut et fait progresser la compréhension du saut en tant que forme de locomotion.

Les applications de l’innovation pourraient voir des robots sauteurs capables d’atteindre des endroits où seuls les robots volants atteignent actuellement. Les avantages seraient également plus prononcés hors de la Terre : les robots sauteurs pourraient voyager efficacement à travers la lune ou les planètes.

“La motivation est venue d’une question scientifique”, a déclaré Hawkes, qui, en tant que roboticien, cherche à comprendre les nombreuses méthodes possibles pour qu’une machine puisse naviguer dans son environnement. “Nous voulions comprendre quelles étaient les limites des cavaliers techniques.”

Bien qu’il existe des siècles d’études sur les sauteurs biologiques et des décennies de recherche sur des sauteurs mécaniques principalement bio-inspirés, a-t-il déclaré, les deux axes de recherche ont été quelque peu séparés.

“Il n’y a pas vraiment eu d’étude qui compare et oppose les deux et en quoi leurs limites sont différentes – si les sauteurs techniques sont vraiment limités aux mêmes lois que les sauteurs biologiques”, a déclaré Hawkes.

L’étude, publiée dans la revue Nature, explique comment les chercheurs ont pris ces connaissances et conçu un sauteur tout à fait différent des sauteurs biologiques – la taille de son ressort par rapport à son moteur est près de 100 fois supérieure à celle trouvée chez les animaux. De plus, ils ont conçu un nouveau ressort, cherchant à maximiser son stockage d’énergie par unité de masse.

Dans leur ressort hybride tension-compression, les arcs de compression en fibre de carbone sont écrasés tandis que les élastiques sont étirés par la traction d’une ligne enroulée autour d’un axe motorisé. L’équipe a découvert que la liaison des bords des arcs vers l’extérieur au milieu avec du caoutchouc en tension améliorait également la résistance du ressort.

Un nouveau dispositif de saut pourrait aider les humains à traverser d’autres planètes. (Dean Murray / Zenger)

“Étonnamment, le caoutchouc rend la compression du ressort d’arc plus forte”, a déclaré Hawkes. “Vous pouvez compresser davantage le ressort sans le casser.”

Le sauteur est également conçu pour être léger, avec un mécanisme de verrouillage minimaliste pour libérer l’énergie pour le saut, et aérodynamique, avec les jambes repliables pour minimiser la traînée d’air pendant le vol.

Au total, ces caractéristiques de conception lui permettent d’accélérer de 0 à 60 mph en 9 mètres par seconde – une force d’accélération de 315 g – et d’atteindre la hauteur d’environ 100 pieds dans les démonstrations des chercheurs.

Pour les sauteurs motorisés, c’est “près de la limite réalisable de la hauteur de saut avec les matériaux actuellement disponibles”, selon l’étude.

Cette conception et la capacité de dépasser les limites fixées par les conceptions biologiques ouvrent la voie à la réinvention du saut en tant que forme efficace de locomotion mécanique. Les robots sauteurs pourraient atteindre des endroits que seuls les robots volants atteignent actuellement.

Les avantages seraient également plus prononcés hors de la Terre : les robots sauteurs peuvent voyager efficacement à travers la lune ou les planètes, sans faire face à des obstacles à la surface, tout en accédant à des fonctionnalités et à des perspectives inaccessibles aux robots basés sur le terrain.

“Nous avons calculé que l’appareil devrait être capable de franchir 125 mètres de hauteur tout en sautant un demi-kilomètre en avant sur la lune”, a déclaré Hawkes, soulignant que la gravité est 1/6 de celle sur Terre et qu’il n’y a pratiquement pas de traînée d’air. “Ce serait un pas de géant pour les sauteurs techniques.”

Les systèmes biologiques ont longtemps servi de premiers et meilleurs modèles de locomotion, et cela a été particulièrement vrai pour le saut, défini par les chercheurs comme un “mouvement créé par les forces appliquées au sol par le sauteur, tout en maintenant une masse constante”. De nombreux cavaliers d’ingénierie se sont concentrés sur la duplication des conceptions fournies par l’évolution, et avec un grand effet.

Mais les éléments qui créent un saut dans un système biologique peuvent être limités aux systèmes d’ingénierie, a déclaré Charles Xaio, un Ph.D. candidat dans le laboratoire de Hawkes.

Un nouveau dispositif de saut pourrait aider les humains à traverser d’autres planètes. (Dean Murray / Zenger)

“Les systèmes biologiques ne peuvent sauter qu’avec autant d’énergie qu’ils peuvent produire en un seul coup de muscle”, a déclaré Xaio. Ainsi, le système est limité dans la quantité d’énergie qu’il peut donner pour pousser le corps hors du sol, et le sauteur ne peut sauter que si haut.

Et s’il existait un moyen d’augmenter la quantité d’énergie disponible ? Pour les sauteurs techniques, il y a : ils sont capables d’utiliser des moteurs qui cliquent ou tournent pour prendre de nombreux coups, multipliant la quantité d’énergie qu’ils peuvent stocker dans leur ressort. Les chercheurs ont appelé cette capacité « multiplication du travail », que l’on retrouve dans les pulls techniques de toutes formes et tailles.

“Cette différence entre la production d’énergie dans les sauteurs biologiques et techniques signifie que les deux devraient avoir des conceptions très différentes pour maximiser la hauteur de saut”, a déclaré Xiao. Les animaux doivent avoir un petit ressort – juste assez pour stocker la quantité relativement faible d’énergie produite par leur seul mouvement musculaire – et une grande masse musculaire. En revanche, les cavaliers techniques devraient avoir un ressort aussi grand que possible et un moteur minuscule. »

La recherche dans cette étude a également été menée par Christopher Keeley et Matthew R. Begley à l’UCSB; Richard-Alexandre Peloquin et Morgan T. Pope de Disney Research, et Günter Niemeyer de Caltech.

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