Voici à quel point nous en sommes venus à compter sur les Russes pour les voyages de l’ISS

SpaceX est peut-être la société propulsée par des fusées préférée de tout le monde, mais la société Elon Musk fondée il y a 20 ans – et tout le concept de payer des startups privées pour faire voler des astronautes américains dans l’espace – était beaucoup moins populaire à Washington lorsque l’administration Obama a lancé l’idée pour la première fois.

“La NASA était réticente à confier cela au secteur privé”, a déclaré Lori Garver.(Ouvre dans une nouvelle fenêtre)administrateur adjoint de l’agence spatiale de 2009 à 2013, a déclaré lors d’une conférence jeudi à Ars Frontières(Ouvre dans une nouvelle fenêtre)une conférence animée par le site d’actualités technologiques Ars Technica.

Pendant son mandat, la NASA et le Congrès avaient accepté que la NASA paie des entreprises privées pour transporter des marchandises vers la Station spatiale internationale. Mais l’externalisation du transport de l’équipage était différente, a déclaré Garver, auteur du prochain livre Échapper à la gravité : ma quête pour transformer la NASA et lancer une nouvelle ère spatiale(Ouvre dans une nouvelle fenêtre).

“Ce n’était pas populaire”, a déclaré Eric Berger, qui couvre les vols spatiaux à Ars et a écrit sur un livre(Ouvre dans une nouvelle fenêtre) qui donne un bon aperçu de la trame de fond de SpaceX. L’une des raisons de ce mécontentement était l’ambition de la NASA de regarder au-delà des sous-traitants aérospatiaux traditionnels et de confiance qui avaient si bien réussi avec son approvisionnement traditionnel «coût majoré».

“Les entreprises sont payées, peu importe quand elles livrent, et elles peuvent toujours en ajouter davantage”, a déclaré Garver. “Habituellement, ces programmes doublent en termes de coût et de calendrier.”

Exemple : Constellation, la tentative de la NASA de développer un vaisseau spatial successeur de la navette spatiale. L’année précédant le lancement final de la navette en mai 2011, avec Constellation déjà grotesquement en retard et dépassant le budget, l’administration Obama a décidé d’annuler le programme et de proposer à des entreprises privées de transporter des astronautes vers l’ISS.

“Le Congrès était furieux”, a déclaré Garver.

Le Congrès, cependant, s’est moins énervé après que l’un de ces entrepreneurs aérospatiaux traditionnels, Boeing, ait remporté(Ouvre dans une nouvelle fenêtre) l’un des premiers contrats d’équipage commercial. “L’entrée de Boeing dans le programme des équipages commerciaux signifiait que vous aviez beaucoup plus de soutien au Congrès, car il se trouve qu’ils ont un programme de lobbying très solide”, a-t-elle déclaré.

Mais la NASA devait encore empêcher le Congrès de forcer(Ouvre dans une nouvelle fenêtre) il n’a attribué qu’un seul contrat d’équipage à cette seule entreprise, tandis que l’agence a payé des prix de plus en plus élevés pour que la Russie fasse voler des astronautes vers et depuis l’ISS sur son vaisseau spatial Soyouz.

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“Nous n’avons jamais voulu sélectionner un seul fournisseur”, a déclaré Berger. “Si nous devions sélectionner un fournisseur, je vous garantis que ce serait un Boeing.”

En 2014, Boeing et SpaceX ont chacun remporté(Ouvre dans une nouvelle fenêtre) un contrat de transport d’équipage. Mais alors que le vaisseau spatial Dragon de SpaceX a renvoyé le vol spatial humain sur le sol américain en mai 2020 et a depuis transporté quatre autres équipages de la NASA vers l’ISS – plus deux missions privées – Boeing n’a pas encore amené sa capsule Starliner à la station.

Au lieu de cela, après une mission de test ratée et plusieurs retards depuis, un vol Starliner sans équipage vers l’ISS devrait maintenant être lancé le 19 mai.(Ouvre dans une nouvelle fenêtre).

Berger a demandé à Garver si ce n’était pas un problème de laisser autant de vols spatiaux américains à des milliardaires aux yeux étoilés comme Musk et Jeff Bezos, dont la société Blue Origin représente le concurrent le plus ambitieux de SpaceX. Garver a fait un signe de tête à l’alternative avec laquelle nous aurions été coincés si l’histoire avait pris une tournure différente. “C’est une chose risquée”, a-t-elle dit, “mais c’était moins risqué que de simplement aller avec les Russes.”

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