Voici la raison génétique pour laquelle nous trouvons des chiots si irrésistibles

Avec juste la puissance d’un regard suppliant et de grands yeux, les chiens peuvent nous enrouler autour de leurs petites pattes parfaites. Il s’avère que cette capacité est au moins en partie notre propre fait.

Récemment, une équipe de chercheurs a découvert que les muscles des «sourcils» qui tordent les visages canins en d’adorables expressions suppliantes ne sont généralement pas présents chez les loups, ce qui suggère qu’ils sont apparus après que nous, les humains, avons domestiqué Canis familiaris.

“Le mouvement des sourcils intérieurs surélevés chez les chiens est entraîné par un muscle qui n’existe pas systématiquement chez leur plus proche parent vivant, le loup”, a déclaré Anne Burrows, anatomiste à l’Université Duquesne à l’époque.

(Anne Burrows, Université Duquesne)

“Ce mouvement fait paraître les yeux d’un chien plus grands, leur donnant une apparence enfantine. Il pourrait également imiter le mouvement du visage que font les humains lorsqu’ils sont tristes”, a ajouté la psychologue évolutionniste Bridget Waller de l’Université de Portsmouth, au Royaume-Uni.

Mais la façon dont nous avons changé nos amis canins intelligents est plus que superficielle.

Burrows et ses collègues se sont depuis appuyés sur leurs recherches sur les sourcils, constatant que non seulement les chiens ont des muscles différents des loups, mais que la structure des muscles de leur visage diffère également. Même la composition interne des muscles faciaux du chien a changé pour ressembler étrangement à la nôtre.

Les échantillons colorés du muscle autour de la bouche (orbicularis oris) ci-dessous révèlent que les chiens et les humains ont tous deux plus de fibres musculaires à contraction rapide (taches sombres) que de fibres à contraction lente (taches claires), alors que c’est le contraire pour les loups.

Images de chiens-loups et d'humains avec des micrographies d'échantillons de muscles associés ci-dessous.Loup, chien et humain avec des échantillons de tissus musculaires correspondants. (Anne Burrows / Université Duquesne / iStock.)

Comme sous-entendu, les fibres à contraction rapide réagissent rapidement – parfaites pour lever les sourcils ou aboyer – mais elles se fatiguent également plus rapidement. Les muscles à contraction lente maintiennent des mouvements soutenus plus longtemps, comme ceux requis pour le hurlement d’un loup.

“Ces différences suggèrent que le fait d’avoir des fibres musculaires plus rapides contribue à la capacité d’un chien à communiquer efficacement avec les gens”, a déclaré Burrows. “Au cours du processus de domestication, les humains ont peut-être élevé des chiens de manière sélective en fonction d’expressions faciales similaires aux leurs, et au fil du temps, les muscles des chiens ont pu évoluer pour devenir” plus rapides “, ce qui profite davantage à la communication entre les chiens et les humains.”

À l’époque où notre lien avec ces animaux a commencé, à l’époque des chasseurs-cueilleurs de l’humanité jusqu’à il y a environ 40 000 ans, il est clair que la communication rapide entre les espèces offrait un avantage de survie contre les prédateurs mutuels.

Avec une telle pression pour mieux communiquer avec les humains, la sélection naturelle a également aiguisé la capacité des chiens à nous comprendre ; à certains égards, peut-être même mieux que nous ne pouvons nous comprendre. Pour commencer, nos compagnons canins peuvent dire quand nous mentons et ressentent et réagissent instinctivement à nos humeurs.

“Les chiens sont uniques des autres mammifères dans leur lien réciproque avec les humains, qui peut être démontré par le regard mutuel, quelque chose que nous n’observons pas entre les humains et d’autres mammifères domestiques tels que les chevaux ou les chats”, a déclaré Burrows.

Notre longue histoire commune avec ces animaux a créé un partenariat sans pareil, qui s’est développé et a prospéré à travers des millénaires de changements pour nous offrir encore de nombreux avantages aujourd’hui. Au cours de cette période, les chiens ont également influencé notre évolution – notre lien est inscrit dans nos gènes.

Il est bien établi que les humains, même à un jeune âge, sont naturellement attirés par une apparence faciale enfantine – un ensemble de traits infantiles connus sous le nom de « schéma du bébé ». Ces caractéristiques comprennent une tête relativement grande par rapport à la taille du corps, de grands yeux et un petit nez – des traits partagés par de nombreux bébés animaux, y compris les chiens et les nôtres.

Les scanners cérébraux ont révélé des visages de bébés – quel que soit leur lien avec nous – nous touchent directement dans notre neurophysiologie. Ils tournent sur notre comportement nourricier. Les données des refuges pour animaux suggèrent que cela s’applique également aux chiens : ceux qui ont des traits faciaux avec un schéma de bébé amélioré sont plus susceptibles d’être adoptés.

Malheureusement, notre penchant inné pour l’humain-bébé-mignon a également entraîné de grandes souffrances chez certains de nos animaux de compagnie bien-aimés. Tout en déformant progressivement certaines races aux formes de nos caprices, au fil de nombreuses générations, nous les avons laissés par inadvertance avec de graves problèmes médicaux.

L’élevage de chiens plus petits (avec des têtes plus grosses) a également rendu certaines races plus sujettes aux maladies cardiaques. L’élevage pour des visages plus plats et ressemblant à des bébés a laissé d’autres comme les carlins et les bouledogues se débattre pour effectuer la fonction quotidienne la plus élémentaire : la respiration.

Vous pouvez voir à quel point nous avons choqué certaines races en un peu plus de 100 ans ici. La bonne nouvelle est que, maintenant que nous savons à quel point nous pouvons façonner leur évolution, nous pouvons faire de meilleurs choix pour eux. Nous devons au moins ça aux chiens.

Les résultats préliminaires de la structure musculaire ont été présentés lors de la réunion annuelle de l’American Association for Anatomy.

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